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Sei uno studente di tecnologia, scienze biologiche o chimica con un’idea brillante? La tua ricerca potrebbe essere trasformata in un business impattante e redditizio?

Il team di EWOR ha parlato con Jan Engels, ex co-fondatore di Opharmic Technology, sulla sua esperienza nell’avviare un’impresa biotecnologica durante il suo periodo come studente di dottorato.

Durante i suoi studi di laurea in biotecnologia in Germania, Jan è andato a Hong Kong in uno scambio per completare la sua tesi. Si è innamorato della città e gli è stata offerta l’opportunità di passare direttamente a un dottorato senza fare un master, iniziando la sua ricerca sui sistemi di biosensori e sulle nanoparticelle.

Parallelamente ai suoi studi, Jan ha fondato una start-up di dispositivi medici. Ha detto che ci lavorava part-time, dedicando le sue serate e le notti all’attività. Dopo essersi laureato con il suo dottorato nel 2016, Jan è passato a dedicare tutto il suo tempo alla start-up. “Siamo andati avanti velocemente e abbiamo avuto un round di investimento di successo, ora abbiamo molta ricerca e sviluppo aziendale in corso”, ha detto con orgoglio.

Dopo dieci anni a Hong Kong, Jan è tornato in Germania e ha ‘cambiato lato’ per unirsi a un fondo di VC. Ciononostante, ha risposto a tutte le nostre domande, dalle più grandi sfide che ha affrontato ai suoi migliori consigli per i futuri imprenditori nello spazio biotech.

Come iniziare un’attività all’università

Jan ha iniziato dicendoci che il campo del medtech era molto diverso dai suoi studi di dottorato, poiché non contiene solo sfide biologiche e scientifiche pure, ma include anche l’ingegneria. “Non è sempre necessario per i potenziali imprenditori o fondatori che fanno un dottorato che la propria ricerca diventi la prossima grande start-up – si può anche unirsi a un co-fondatore e portare la loro ricerca alla vita”, ci ha detto.

Gli abbiamo chiesto quali sono stati i suoi primi passi una volta deciso quale sarebbe stato il business. Jan ha spiegato che il processo di R&S nel medtech e nelle scienze della vita spesso inizia con il lavoro di dottorato e di ricerca, che è finanziato da borse di studio universitarie e di ricerca, dicendo che “alcuni paesi hanno grandi sovvenzioni e finanziamenti per portare gli spin-off di R&S dalla ricerca universitaria”.

Jan ha rivelato di essere stato piacevolmente sorpreso dalla quantità di sforzi che alcune università stavano facendo per incoraggiare gli studenti a dedicarsi all’imprenditoria. Ha menzionato che le università erano solite affittare le nuove attività di R&S a società private per fare soldi. “Ora, è una forte tendenza che le università si promuovano con centri di imprenditorialità, start-up e spinoff”, ha spiegato.

Per esempio, ha avuto la fortuna di essere sostenuto da un supervisore che era anche imprenditore, e lo ha incoraggiato ad andare a conferenze e concorsi di business plan all’estero. Dal punto di vista della reputazione, è un bene per l’università inviare candidati di alto livello a questi eventi.

Le sfide dell’avvio di un’impresa biotecnologica

Non sarà una sorpresa per i lettori che l’industria biotecnologica contenga molte sfide da superare come fondatore. Jan ci ha illuminato su alcune delle sfide che ha affrontato quando ha lanciato la sua startup MedTech:.

  • Finanziamenti. Mentre alcuni dei finanziamenti per la R&S potrebbero provenire da università e istituti di ricerca, se si vuole raccogliere un seed round, potrebbe essere difficile convincere alcuni investitori. “Alcuni investitori, specialmente ex banchieri d’investimento, quando non hanno esperienza nel campo delle scienze della vita, sono scioccati quando sentono che il prodotto potrebbe raggiungere il mercato in 5, 7 o anche 10 anni”, ci ha detto Jan. Questi investitori vogliono ritorni veloci. Fortunatamente, ci sono alcuni fondi specifici per le scienze della vita che conoscono i rischi, le sfide e riconoscono il potenziale di queste start-up.
  • Portare un prodotto sul mercato. Come accennato nel punto precedente, per le aziende medtech e di scienze della vita, ci possono volere anni per portare un prodotto sul mercato. “Non è come fare un’app, dove puoi semplicemente rilasciarla sull’App store”, ha spiegato Jan. Quando si inizia, la R&S di base potrebbe funzionare, ma ci sono così tanti passi da fare: diversi cicli di test sugli animali, poi test sull’uomo, approvazioni, ecc. “Prima della raccolta di fondi, potresti dover vivere dei tuoi risparmi”, ha avvertito l’imprenditore.
  • La regolamentazione. “Per i fondatori alle prime armi, questa è la sfida più grande”, ha spiegato Jan. Come si spera e ci si aspetta, le industrie biotecnologiche e medtech sono piene di regolamenti per garantire che solo i migliori prodotti arrivino sul mercato. Per contrastare questo, Jan ha sottolineato l’importanza di assumere le persone giuste fin dall’inizio, comprese le persone che potrebbero avere una precedente esperienza sui regolamenti. Si raccomanda anche di circondarsi di un buon comitato di consulenti.
  • Mappare la tua base di clienti. In una start-up medtech, devi ricordare che “i clienti sono molto più complessi che in altri settori”. Ci si aspetterebbe che i clienti siano i pazienti, ma spesso sono solo quelli che beneficiano del tuo prodotto, non quelli che lo comprano. “Come imprenditore vuoi aiutare il paziente, sei appassionato di aiutare a risolvere un bisogno medico, ma d’altra parte, devi convincere il medico ad usarlo e l’assicurazione a pagarlo”, ha spiegato Jan.
  • Misurare il successo. Il lungo ciclo di vita di R&S di una start-up biotecnologica può significare che è difficile misurare il successo. Il processo può richiedere anni, quindi Jan consiglia di dividerlo in pietre miliari raggiungibili che circondano la raccolta di fondi, lo sviluppo del prototipo e il progresso delle prove.

Consigli per aspiranti fondatori di start-up biotecnologiche

Jan ha condiviso i suoi migliori consigli per i potenziali imprenditori che stanno affrontando gli studi di dottorato.

  • Non farti scoraggiare dal fatto che sei uno studente. In effetti, questo potrebbe aiutarti. “Il vantaggio di iniziare presto è la sicurezza dell’ambiente, quindi se il tuo tempo e i tuoi supervisori te lo permettono, è una buona idea iniziare mentre stai studiando”, ha spiegato Jan. Ottieni supporto, protezione e una rete attraverso la tua istituzione.
  • Cercare consigli. “Non essere timido o troppo orgoglioso per chiedere aiuto”, ha insistito. Usare la tua rete e le risorse a tua disposizione è un must. In relazione al suo primo punto, Jan ha anche sottolineato che alcuni consulenti e professionisti potrebbero essere più che felici di offrirti consigli gratuiti se sei uno studente che ha appena iniziato a lavorare.
  • Assumere presto, e assumere bene. Jan ha confessato che rimpiange di non aver assunto prima nel suo viaggio imprenditoriale. “Come studente fondatore, non puoi sapere tutto. In ogni campo, ma ancora di nelle start-up, l’assunzione è il passo più cruciale, hai una capacità limitata, quindi un’assunzione sbagliata ha un forte impatto negativo”, ha sottolineato.

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