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¿Eres un estudiante de tecnología, ciencias de la vida o química con una idea brillante? ¿Podría tu investigación convertirse en un negocio impactante y lucrativo?

El equipo de EWOR ha hablado con Jan Engels, antiguo cofundador de Opharmic Technology, sobre su experiencia de crear un negocio de biotecnología durante su época de estudiante de doctorado.

Durante sus estudios de licenciatura en biotecnología en Alemania, Jan fue a Hong Kong de intercambio para completar su tesis. Se enamoró de la ciudad y se le ofreció la oportunidad de hacer un doctorado directamente sin hacer un máster, comenzando su investigación sobre sistemas de biosensores y nanopartículas.

Paralelamente a sus estudios, Jan fundó una empresa de dispositivos médicos. Mencionó que trabajaba en ella a tiempo parcial, dedicando sus tardes y noches al negocio. Tras obtener su doctorado en 2016, Jan pasó a dedicar todo su tiempo a la empresa emergente. “En poco tiempo, hemos conseguido una ronda de inversión inicial con éxito, y mucha investigación y desarrollo empresarial en curso”, dijo con orgullo.

Tras diez años en Hong Kong, Jan volvió a Alemania y “cambió de bando” para unirse a un fondo de capital riesgo. No obstante, respondió a todas nuestras preguntas, desde los mayores retos a los que se enfrentó hasta su principal consejo para los futuros empresarios del espacio biotecnológico.

Cómo crear una empresa en la universidad

Jan comenzó diciéndonos que el campo de la tecnología médica era bastante diferente de sus estudios de doctorado, ya que no sólo contiene desafíos puramente biológicos y científicos, sino que también incluye la ingeniería. “No siempre es necesario para los posibles emprendedores o fundadores que hacen un doctorado que tu propia investigación se convierta en la próxima gran empresa emergente; también puedes unirte a un cofundador y dar vida a su investigación”, dijo.

Le preguntamos cuáles fueron sus primeros pasos una vez que decidió cuál iba a ser el negocio. Jan explicó que el proceso de I+D en el ámbito de la tecnología médica y las ciencias de la vida suele comenzar con un trabajo de doctorado e investigación, que se financia con becas universitarias y de investigación, y dijo que “algunos países tienen grandes becas y financiación para sacar adelante empresas derivadas de la investigación universitaria”.

Jan reveló que estaba gratamente sorprendido por la cantidad de esfuerzo que algunas universidades estaban poniendo para animar a los estudiantes a ramificarse hacia el espíritu empresarial. Mencionó que las universidades solían alquilar la I+D novedosa a empresas privadas para ganar dinero. “Ahora, es una fuerte tendencia que las universidades se promocionen con centros de emprendimiento, start-ups y spinoffs”, explicó.

Por ejemplo, tuvo la suerte de contar con el apoyo de un supervisor que también era emprendedor y le animó a ir a conferencias y concursos de planes de negocio en el extranjero. Desde el punto de vista de la reputación, es bueno para la universidad enviar candidatos de alto calibre a estos eventos.

Los retos de crear una empresa de biotecnología

No sorprenderá a los lectores que el sector de la biotecnología contenga un gran número de retos que hay que superar como fundador. Jan nos ilustró sobre algunos de los que tuvo que afrontar cuando puso en marcha su startup MedTech:

Financiación. Aunque parte de la financiación de la I+D puede proceder de universidades e instituciones de investigación, si quieres conseguir una ronda de financiación inicial, puede ser difícil convencer a algunos inversores. “Algunos inversores, especialmente ex banqueros de inversión, cuando no tienen experiencia en el campo de las ciencias de la vida, se sorprenden cuando oyen que el producto podría llegar al mercado en 5, 7 o incluso 10 años”, nos dijo Jan. Estos inversores quieren rendimientos rápidos. Afortunadamente, hay algunos fondos específicos de ciencias de la vida que conocen los riesgos, los retos y reconocen el potencial de estas empresas de nueva creación.

Llevar un producto al mercado. Como se ha comentado en el punto anterior, para las empresas de tecnología médica y ciencias de la vida, puede llevar años sacar un producto al mercado. “No es como hacer una aplicación, en la que puedes lanzarla sin más en la App Store”, explicó Jan. Cuando empiezas, la I+D básica puede funcionar, pero hay que dar muchos pasos: varias rondas de pruebas en animales, luego pruebas en humanos, aprobaciones, etc. “Antes de recaudar fondos, puede que tengas que vivir de tus ahorros”, advirtió el empresario.

Regulación. “Para los fundadores noveles, este es el mayor reto”, explicó Jan. Como es de esperar, los sectores de la biotecnología y la tecnología médica están plagados de normativas para garantizar que sólo los mejores productos lleguen al mercado. Para contrarrestarlo, Jan destacó la importancia de contratar a las personas adecuadas desde el principio, incluidas las que puedan tener experiencia previa en la regulación. También se recomienda rodearse de un buen consejo de asesores.

Mapear tu base de clientes. En una empresa emergente de tecnología médica, tienes que recordar que “los clientes son mucho más complejos que en otros sectores”. Se esperaría que los clientes fueran los pacientes, pero a menudo son sólo los que se benefician de tu producto, no los que lo compran. “Como empresario quieres ayudar al paciente, te apasiona ayudar a resolver una necesidad médica, pero por otro lado, tienes que convencer al médico de que lo use y al seguro de que lo pague”, explicó Jan.

Medir el éxito. El largo ciclo de vida de la I+D de una empresa biotecnológica puede dificultar la medición del éxito. El proceso puede durar años, por lo que Jan aconsejó que es una buena idea dividirlo en hitos alcanzables en torno a la recaudación de fondos, el desarrollo de prototipos y el progreso de los ensayos.

Consejos para los aspirantes a fundadores de empresas biotecnológicas

Jan compartió sus principales consejos para los posibles emprendedores que estén realizando sus estudios de doctorado.

No te dejes disuadir por el hecho de ser estudiante. De hecho, eso podría ayudarte. “La ventaja de empezar pronto es la seguridad del entorno, así que si tu tiempo y tus supervisores te lo permiten, es una buena idea empezar mientras estás estudiando”, explicó Jan. Obtienes apoyo, protección y una red a través de tu institución.

Pide consejo. “No seas tímido ni demasiado orgulloso para pedir ayuda”, insistió. Utilizar tu red y los recursos que tienes a tu disposición es imprescindible. En relación con su primer punto, Jan también señaló que algunos consultores y profesionales pueden estar más que contentos de ofrecerte asesoramiento gratuito si eres un estudiante que acaba de empezar a trabajar.

Contrata pronto, y contrata bien. Jan confesó que se arrepiente de no haber contratado antes en su viaje empresarial. “Como estudiante fundador, no puedes saberlo todo. En todos los ámbitos, la contratación es el paso más crucial; en una empresa emergente, tienes una capacidad limitada, por lo que una contratación equivocada tiene un fuerte impacto negativo”, subrayó.

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